Enfants doués

Ce que les parents intelligents doivent savoir

Par Andrea Barbalich et Linda Marsa, Photos par Frank Heckers

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Aimee Hareng

Polly Breland, directrice des admissions à l'école primaire publique Hunter College de Hunter College pour enfants doués et talentueux à Manhattan, est ensevelie sous 3 000 candidatures d'enfants d'âge préscolaire qui se disputent les 48 places disponibles chaque automne. À la Quest Academy, une école privée de la région de Chicago réservée aux enfants surdoués qui accepte les enfants de moins de 3 ans et compte beaucoup de collèges, il y a une liste d'attente de 40 à 50 enfants à tout moment. Et dans des enclaves monies comme Beverly Hills, des précepteurs forent des enfants d'âge préscolaire épuisés dans leur abécédaire pour entrer dans des jardins d'enfants d'élite.

Appelez cela une préoccupation profonde pour l'éducation des enfants, ou appelez ça une hystérie parentale à l'idée de faire déclarer les enfants «exceptionnels» et placés dans des programmes spéciaux. Mais quel que soit le phrasé, plus d'enfants que jamais sont considérés comme doués. Aux États-Unis, les enfants surdoués représentent maintenant entre 5% et 7% de la population d'âge scolaire, soit environ 3 à 4 millions d'enfants. Dans certains districts de certains États, tels que le Maryland, jusqu'à 22% des écoliers peuvent appartenir à cette catégorie. Ces statistiques représentent une augmentation spectaculaire par rapport à 3% il y a trois décennies, lorsque seuls ceux dont le QI était supérieur à 145 avaient réussi.

Pas étonnant que le mot doué semble être sur toutes les lèvres. Alors qu'est-ce qui donne? Sommes-nous transformés magiquement en une nation du lac Wobegon où tous les enfants sont au-dessus de la moyenne? Ou bien la détermination du don d'un enfant est-elle perçue comme une validation de la propre intelligence d'un parent - de sorte qu'être mère d'un petit Einstein vous donne le droit de vous vanter au supermarché et au bureau? Y a-t-il une fissure dans notre psyché collective qui nous oblige à établir le talent de nos enfants comme moyen de compenser nos propres faiblesses? La réponse, disent les experts, est compliquée.

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Lignes changeantes

Une grande partie de la confusion provient de la définition changeante du surdoué. Auparavant, seuls les Mozarts du monde étaient qualifiés. Maintenant, il y a un long continuum, avec des prodiges à une extrémité et des enfants très brillants à l'autre.

Jusqu'à la fin des années 1960, le surdoué était strictement basé sur le QI. Les experts ont ensuite développé une définition plus large, qui est restée en grande partie intacte et qui comprend cinq domaines: intellectuel (mesuré par le QI et les tests de réussite), académique (comme quand un enfant est fantastique en maths), créatif, dirigeant, et arts visuels et du spectacle. "Nous sommes conscients que l'intelligence est bien plus qu'un simple test", a déclaré E. Jean Gubbins, Ph.D., directeur associé du Centre national de recherche sur les surdoués et les talents de l'Université du Connecticut, à Storrs.

Dans certaines familles, il est assez évident que les enfants sont, sinon des prodiges, nettement au-dessus de la norme en matière d’intelligence. Carolyn Kottmeyer a deux filles âgées de 5 et 9 ans qui ont un QI supérieur à 160 - pensez Chasse de bonne volonté. Son plus jeune enfant a commencé à apprendre le langage gestuel américain à l'âge de 4 ans. Lorsque son aînée avait le même âge, elle avait mémorisé plusieurs spectacles de Broadway du début à la fin. Un jour, elle compara la relation triangulaire qui la séparait de deux de ses amis avec celle de Marius, Cosette et Eponine dans Les Misérables. "Mon mari et moi courons aussi vite que possible pour suivre notre rythme", déclare Kottmeyer, de Downingtown, en Pennsylvanie.

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Pour les enfants dont les QI ne sont pas élevés, le don est peut-être moins apparent. Pour les enfants - ceux qui, par exemple, brillent avec l'aquarelle mais ont du mal à terminer leurs devoirs de science - la portée plus large est plus précise. "La définition plus restrictive a éliminé les enfants qui excellent dans les arts et dans d'autres domaines", dit Sally. Reis, Ph.D., président de l'Association nationale pour les enfants surdoués et professeur de psychologie de l'éducation à UConn. "Cela a également exclu de nombreux enfants de cultures diverses, dont certains risquent de ne pas réussir aussi bien aux tests standardisés."

Ellen Winner, Ph.D., psychologue au Boston College et auteur de Enfants surdoués: mythes et réalités, reconnaît la confusion et propose une méthode différente pour le résoudre. Elle dit que trois critères distincts distinguent les enfants surdoués: ils sont précoces, atteignant les jalons du développement beaucoup plus rapidement que leurs pairs; ils sont farouchement motivés pour apprendre; et ils marchent à leur propre tambour.

C'est ce dernier trait qui peut causer des ennuis aux enfants surdoués - et pourquoi de nombreux parents et enseignants estiment qu'il est si important de les intégrer à des programmes spéciaux.

Sylvia Rimm, Ph.D., psychologue pour enfants à la Cleveland Clinic Foundation à Westlake, OH, et coauteure de Education des doués et talentueux, a lancé un test pour identifier les enfants "doués pour la créativité". "Ils trouvent des solutions par eux-mêmes - pas seulement plus rapidement, mais d'une manière différente", dit-elle. "Ils ont une manière très différente de traiter les choses, et ils peuvent avoir des problèmes à l'école parce qu'ils ne sont pas concentrés sur la bonne réponse - mais sur de nombreuses réponses. Le plus grand problème est de les empêcher de devenir opposants."

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Problème Kids

C'était le cas de la famille Hayes de Yuba City, Californie. Talia, âgée de sept ans, s'ennuyait dans sa classe de deuxième année et se heurtait constamment aux autres enfants. "Je me suis fait appeler au bureau du directeur", raconte sa mère, Corinna Helder-Hayes. "Je commençais à penser que Talia était troublée."

Talia avait tellement de problèmes à l’école que ses parents l’ont placée dans une nouvelle école, où les administrateurs l’ont testée et ont dit à Helder-Hayes et à son mari, étonnés, que Talia se produisait à l’école. "Nous avons tout discuté avec Talia et avons décidé de la laisser passer en deuxième année", explique Helder-Hayes.

Les parents de Talia s'inquiétaient pour qu'elle passe la journée avec des enfants plus âgés et qu'elle ne s'intègre toujours pas. Même si certains de ses camarades de classe la traitent comme un petit enfant, la plupart des craintes de ses parents sont sans fondement. Dans le programme surdoué que Talia suit deux fois par semaine après l’école, elle s’est fait de nombreux amis. "Elles ont toutes le même niveau intellectuel et se défient de manière positive", explique sa mère. "Talia se sent apprécié pour qui elle est."

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Smarts école

Dans le cas de Talia, comme chez la plupart des enfants surdoués, la grande tâche consiste à conjurer l'ennui. "Un enfant qui n'est pas suffisamment handicapé peut très vite perdre tout intérêt pour l'école", explique Marilyn Wallace, directrice de Quest Academy. "Si une enfant de la maternelle doit suivre une leçon d'alphabet lorsqu'elle lit couramment, cet enfant se déconnectera parce que l'école ne l'engage pas."

Les programmes d'enrichissement après l'école, tels que ceux de Talia, ne sont qu'une option pour une éducation surdouée. Certains districts ont une école publique complète pour les enfants surdoués, comme celle associée au Hunter College, ou une programmation surdouée peut être intégrée à des écoles ordinaires. Les enfants peuvent quitter leur salle de classe une partie de la journée pour travailler sur des projets individuels ou en groupe avec un enseignant spécial, par exemple.

Le processus d’identification des enfants qui devraient participer à des programmes spéciaux varie également beaucoup d’un district à l’autre. Les tests de QI restent une norme commune. Un autre exemple est celui de la réussite, par exemple lorsqu'un élève de première année lit à la sixième année. Un enseignant peut également désigner un enfant - en disant, par exemple, "je ne peux pas répondre aux besoins de cet enfant dans une classe de 20 personnes qui travaillent à un niveau inférieur".

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Parents anxieux

Des problèmes peuvent survenir lorsque les parents et les éducateurs ne sont pas d'accord sur les capacités d'un enfant. "Certaines personnes pensent que leur enfant est doué lorsqu'il apprend à un niveau normal", a déclaré Peter D. Rosenstein, directeur exécutif de l'Association nationale des enfants surdoués, à Washington, DC.

Wendy Mogel, Ph.D., observe régulièrement ce phénomène en tant que psychologue clinicienne à Los Angeles et lors de ses consultations dans des écoles primaires à travers le pays. "Les parents d'aujourd'hui sont anxieux, aimants, éduqués et bien intentionnés. Mais, absolument, ils essaient de catégoriser leurs enfants comme étant surdoués alors qu'ils ne répondent peut-être pas aux critères."

Dr. Winner est d'accord. "Certains parents essaient de transformer leurs enfants en quelque chose qu'ils ne sont pas", dit-elle. "Vous ne pouvez pas façonner les enfants. Vous devez respecter les capacités que chaque enfant a et n'a pas." Agir autrement ne rend pas service à l'enfant. "J'ai vu de nombreux enfants dans des programmes académiques de haut niveau qui pensent qu'ils ne sont pas intelligents", a déclaré le Dr Mogel. "C'est la conséquence d'être dans un programme qui est trop difficile."

Elle a même vu des parents inscrire leurs enfants dans des écoles très compétitives et les envoyer ensuite à un tuteur quatre jours par semaine pour qu'ils puissent rester au fait du matériel. "Ils ne veulent pas que l'école se rende compte que l'enfant participe à un programme dans lequel il ne devrait pas participer", dit-elle.

Qu'est-ce qui inciterait les parents à faire cela? La pression des pairs en fait partie, explique le Dr Mogel: Les parents parlent à d’autres parents et comparent leurs notes. Mais l'anxiété joue également un rôle. Les parents que des gens comme Deborah Stipek, Ph.D., doyenne de la School of Education de l’Université de Stanford en Californie, voient tous les jours s’inquiéter pour l’avenir de leurs enfants. "Nous vivons dans une société soucieuse de la réussite, de sorte que les parents, de manière compréhensible, veulent maximiser les chances de leurs enfants."

Un déclin de la qualité de l'éducation publique peut également être un facteur. "Certains parents sont très mécontents des écoles publiques et croient que les programmes surdoués sont le meilleur endroit pour obtenir une éducation solide", a déclaré le Dr Stipek.

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Dari MacKenzie, dont les trois enfants suivent des programmes surdoués auprès de leur public local, se sentent opposés à l'idée de séparer leurs enfants dans des classes spéciales, mais pensent qu'ils n'ont pas d'alternative. "Le programme surdoué était le seul moyen d'obtenir une éducation décente pour mes enfants". école à Los Angeles.

Pour certains parents, contrôler toutes les facettes de l'éducation de leurs enfants est une tentative erronée de s'assurer qu'ils deviendront des adultes qui réussissent - un processus qu'Alfie Kohn, auteur de plusieurs livres sur l'éducation, basé à Boston, a décrit avec acidité comme "Préparation H , "le grand effort pour amener les enfants à Harvard. "Les parents n'élèvent pas un enfant autant qu'un CV vivant."

L’anxiété est à l’origine de l’inquiétude, déclare Ian Tofler, M.D., pédopsychiatre à Los Angeles et coauteur de Gardez vos enfants à l'avant sans leur donner un coup de pied par derrière. "Ils ajoutent du stress à l'enfance de leurs enfants en les mettant dans un environnement de serre, mais ils ne le voient pas de cette façon", dit-il. "Ils ont le sentiment que s’ils ne bénéficient pas de ces avantages très tôt, leurs enfants courent le risque de se perdre."

Ce que les parents ne réalisent peut-être pas, c'est que la microgestion de l'éducation de leurs enfants peut se retourner contre eux. "Certains parents se concentrent sur les mauvaises choses", explique le Dr Reis. Ils essaient de faire en sorte que les enfants mémorisent leurs tables de multiplication au lieu d'encourager la seule chose qui aide vraiment les enfants à exceller à long terme: l'enthousiasme.

"Les enfants perdent le goût d'apprendre", se lamente-t-elle. Au fur et à mesure que les enfants se familiarisent avec des faits de base, leur curiosité intellectuelle - et souvent leur performance scolaire - diminue. Elle pense que les parents feraient mieux d'éliminer les cartes flash et de mettre davantage l'accent sur le plaisir. "Au lieu de travailler sur la phonétique à la maison, concentrez-vous sur l'enrichissement. Vous pouvez dire: 'Allons voir où Emily Dickinson est née.' Ou simplement lire à l’enfant une histoire merveilleuse. "

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À contre-courant

Au milieu de tout ce que l'on appelle à faire participer les enfants aux programmes surdoués, la famille Chuba de Plymouth, dans le Michigan, va dans la direction opposée.

Benjamin, âgé de 7 ans, a passé les tests académiques et a été affecté à l'école du district pour les doués et talentueux, mais sa mère, Elizabeth, le garde exactement là où il se trouve - dans sa classe d'école publique de deuxième année. Pour aller à l'école surdouée, il faudrait une heure de plus par jour en bus, pour une chose. Ce qui est plus important, toutefois, est la perturbation psychologique que, selon elle, ce changement entraînerait dans la vie de son fils.

"Benjamin a beaucoup de difficulté avec le changement et s'est finalement installé dans son école et ses amis", dit-elle. "Ce serait plus dommageable, dans son cas, qu'il soit retiré de son groupe de pairs."

Elle n'apprécie pas non plus l'idée que son fils soit entouré d'enfants qui lui ressemblent. "Je pense que c'est bien pour lui d'être avec tous les types d'enfants", dit-elle, "et même de voir que tout le monde n'est pas aussi intelligent qu'il est."

En outre, elle ne croit pas que l'éducation de Benjamin souffrira s'il reste sur place. Ses professeurs ont trouvé des moyens de le défier en classe, en le plaçant par exemple dans un groupe de maths spécialisé. Et dans son programme après l'école, il aide les élèves de cinquième année à faire leurs devoirs. "Je ne vois tout simplement pas en quoi le séparer lui serait bénéfique", dit-elle. "Ma devise est" Smart à 7 ans, intelligent à 17 ans ". "

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Apprivoiser le battage médiatique>

Chuba a un point. Les experts disent que malgré l’augmentation du nombre d’enfants classés comme surdoués, les enfants ne sont pas plus brillants qu’il ya 30 ans, avant que les programmes - et la pression - n’explosent. "Il y a tout simplement plus de sensibilisation envers les programmes surdoués et plus d'inquiétude pour l'éducation des enfants", explique le Dr Rimm.

À son avis, ne pas être inscrit à un programme spécial n'empêcherait probablement pas un enfant surdoué de réussir. Mais, comme dans le cas de Talia, l’enfant pourrait devenir très ennuyé, voire misérable, si ses enseignants ne sont pas sensibles à ses besoins. "Pour les enfants surdoués, être dans une classe ordinaire est comme être dans un film au ralenti six heures par jour", explique Nancy M. Robinson, Ph.D., professeure émérite à l'Université de Washington, qui a mené de nombreuses recherches sur doué.

Les meilleurs programmes évaluent les enfants au cas par cas, en prenant en compte la définition plus large du surdoué ainsi que ses forces et ses faiblesses. Les parents peuvent faire de même lorsqu'ils décident de ce qui convient le mieux à leur enfant. "Vous devez tenir compte de l'école, de la population des pairs et de la philosophie des enseignants", explique le Dr Rimm.

Ne vous inquiétez pas pour les étiquettes, surtout les premières années. "Pour les enfants d'âge préscolaire, l'évaluation ne devrait être effectuée que pour le placement dans un programme particulier, car dans 98% des cas, vous ne ferez rien de différent en tant que parent, même si votre enfant est surdoué", explique Rosenstein. En d'autres termes, vous allez lire, parler et jouer avec votre enfant - quel que soit son QI.

Copyright © 2001. Réimprimé avec la permission du numéro de mars 2001 de Enfant magazine.

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